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En la vía Apia, la más importante de Italia en el siglo IV antes de Cristo, se encontraba la ciudad samnita de Caudio. Este pueblo no se avino con facilidad al expansionismo romano, por lo que presentó batalla en varias guerras de las que nos hablan los historiadores romanos. 

En cierta ocasión los samnitas enviaron a unos disfrazados de pastores para que extendieran el bulo de que la colonia romana de Lucera, en la Campania, y por lo tanto al sur de las tierras dominadas por los samnitas, estaba siendo sitiada por ellos. Tal alarma causó esto en Roma que las autoridades enviaron un poderoso ejército para auxiliar a su colonia. Los soldados romanos y sus generales tuvieron que pasar por un terreno abrupto y angosto, entre los montes Taburno y Tifata, que ya en la antigüedad se conoció como las Horcas Caudinas (por la proximidad de la ciudad de Caudio). En dicha angostura se produciría la tragedia. Los samnitas, sabiendo que no había otra ruta por la que llegar a Lucera, bloquearon la estrechez, de forma que los soldados romanos no tuvieron más remedio que volver sobre sus pasos. Pero a poco se encontraron con que frente a ellos se apostaba un ejército samnita. 

La desesperación cundió entre la tropa romana, pues tenía cortadas las dos salidas, mientras que a derecha e izquierda se alzaban, formando parte de los Apeninos, los montes Taburno y Tifata. Intentando escalar las laderas empinadas, eran presa de los soldados samnitas, por lo que se llegó a un compromiso de paz muy deshonroso para los romanos. 
Los samnitas, situados el sureste del Lacio, habían vencido pero luego dudaron sobre la estrategia a seguir en la vitoria: ¿acabar con la vida de los romanos atrapados? ¿desarmarlos y dejarles marchar? El dominio de la via Apia era vital para la mentalidad expansionista del Senado romano, que quería tener el camino expedito hasta Brindisi, en el extremo sureste de Italia. 

Roma, en el siglo IV antes de Cristo, todavía no había salido de Italia; ni siquiera dominaba toda la península: el episodio de las Horcas Caudinas fue narrado de forma diversa por unos y otros historiadores, casi todos ellos partidarios de falsear -en cierto modo- la magnitud de la derrota romana. 

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