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    jueves, 2 de agosto de 2012

    Paleontólogos descubren en Sudáfrica los nidos de dinosaurio más antiguos del mundo

    Está firmemente establecido que el ser humano se originó en África hace unos tres millones de años. Los restos más antiguos se encuentran a una media hora de mi casa, en las cuevas de Sterkfontein donde en 1947 se descubrió el cráneo femenino fosilizado del homínido más antiguo (2-2,3 millones de años) que bautizaron con el nombre de Sra. Ples, más fácil que llamarla por su nombre científico, Sra. Plesianthropus Transvaalensis.
    El trabajo en estas cuevas continúa y se siguen encontrando fósiles que atestiguan a la edad del lugar. En 2005 se estableció un centro y museo para los visitantes, Maropeng, cerca de las cuevas y dentro de lo que se conoce internacionalmente con el nombre de "la cuna de la humanidad", unos 340 km² de naturaleza protegidos por los estatutos del Patrimonio de la Humanidad. Es irónico que los que no somos de este continente hayamos venido a parar aquí después de que la humanidad se empezara a desperdigar hace tres millones de años.

    Por si la Sra. Ples no fuese suficiente para mantener a Sudáfrica en un lugar prominente en el mapa de la paleontología, se acaban de descubrir los embriones fosilizados del nido de dinosaurios más antiguo del mundo. Junto a varios huevos, algunos con embriones dentro, hay huellas de bebés dinosaurios. Los nidos los construyeron los Massospondylus, dinosaurios de unos seis metros de longitud, los más comunes en sus tiempos.

    Por las huellas fosilizadas se cree que el dinosaurio era un animal que cuidaba de su familia. Algunas huellas son minúsculas, otras mayores pero sin llegar a ser de adultos, lo que sugiere que los recién nacidos, al no tener dientes, no podían dejar el nido hasta haber doblado en tamaño, sugiriendo que los padres los alimentaban hasta que pudieran dejar el nido y ser autosuficientes. 

    Más de diez nidos se han descubierto en la provincia del Free State, dentro del Parque Nacional Golden Gate Highlands, en Clarens, otra joya turística, donde también existen pinturas rupestres.
    Los nidos se encuentran en un corte en la roca de sólo 25 metros casi vertical, auqnue se cree que deberá haber una cantidad mucho mayor enterrada todavía en la roca del acantilado. La erosión natural dejará al descubierto muchos más nidos en el futuro.

    Lo importante es que si bien se dispone de mucha información sobre los dinosaurios, existe una escasez de fósiles acerca de la biología reproductiva en general y en particular sobre la de los dinosaurios más primitivos. Este yacimiento se encuentra al lado de donde se cree había un río hace 190 millones de años, por lo que este yacimiento debe tener cien millones de años más que el más antiguo encontrado hasta el presente.
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